Ein Flugzeug aus den 1930er Jahren lässt die Reaper-Drohne noch tödlicher werden. Hier ist wie.

Douglas DC-3 ausgestattet mit dem AgilePod unter dem Rumpf. USAF / David Dixon

1944 startete Deutschland die V-1 "Buzzbomb" gegen England - die erste praktische Anwendung dessen, was wir heute bewaffnete Drohnen nennen. In den 73 Jahren seitdem haben sich UAVs von Überwachungstools zu vollwertigen Schlachtfeldwaffen entwickelt. Bis 2011 bildete die US-Luftwaffe mehr Piloten für fortgeschrittene UAVs aus als für jedes andere Waffensystem, und es gab einen stetigen Strom von Sensortests, um Drohnen immer besser zu machen.

Es gibt nur ein Problem: Wie können Sie Sensoren in einem Flugzeug ohne Cockpit testen? Ähnlich wie die Ursprünge der Militärdrohne stammt die Antwort aus dem Zweiten Weltkrieg.

Lyle Devore

Der liebevoll als "Gooney Bird" bezeichnete DC-3 ist ein zweimotoriger, propellergetriebener Depression-Era-Transporter, der jetzt zur Verbesserung der tödlichsten Drohne der Welt beiträgt - dem MQ-9 Reaper. Der Reaper ist ein Turboprop-UAV in großer Höhe mit einer Flügelspannweite von 65 Fuß, der 3.000 Pfund Munition tragen kann, während er bis zu 14 Stunden in der Luft bleibt. Bei solchen Statistiken ist es kein Wunder, dass der Reaper das beliebteste Streikwerkzeug der Obama-Administration wurde.

Um seine Sammlung von Höllenfeuer-Raketen, lasergelenkten Bomben vom Typ Paveway II und JDAM GBU-38 abzufeuern, verwendet der Reaper eine Vielzahl von Sensoren in Hülsen, die für verschiedene Missionen gebaut wurden militanten während eines stundenlangen einsatzes über raqqa in syrien. Jede Mission erfordert eine andere Kapsel, aber die Luftwaffe möchte stattdessen, dass nur eine Kapsel für jede Mission zur Verfügung steht.

Geben Sie den AgilePod ein. Das Air Force Research Laboratory (AFRL), ein umkonfigurierbarer Pod mit einer Breite von 28 bis 60 Zoll, entwickelte den AgilePod mit gängigen elektromechanischen Anschlüssen und Software mit offener Architektur, die das Hinzufügen von Laser- oder anderen Sensoren zum Rumpf des Reaper in ein Plug-and-System umwandelte -spiel angelegenheit. Um sicherzustellen, dass die Sensoren in AgilePod gut zusammenspielen, müssen Flugtestingenieure in Echtzeit an Bord eines Flugzeugs arbeiten, das den Pod, die Personen und ihre Testinstrumente tragen kann.

MQ-9 Reaper

Die Seltsamkeit, ein Flugzeug aus dem Zweiten Weltkrieg zur Verbesserung von UAVs der nächsten Generation zu verwenden, geht jedoch nicht verloren, wenn US-Kapitän Russell Shirey, Programmmanager für Blue Guardian, den AgilePod im Flug testete.

"Ich habe Leute gefragt, ob wir Flugtests machen oder eine D-Day-Nachstellung?"

Die Douglas DC-3 wurde 1934 entworfen und revolutionierte den Luftverkehr als Verkehrsflugzeug und Luftheber. Über 16.000 DC-3 und militärische C-47 wurden gebaut, von denen heute noch mehr als 300 fliegen. Laut der Zeitschrift Aircraft Owners and Pilots Association verfügt der DC-3 über die besten Nutzlast- / Effizienzwerte, die jemals in einem kommerziellen Flugzeugdesign erzielt wurden. Neuere Testflugzeuge können häufig nicht die gleiche Nutzlast tragen oder kurze / nicht vorbereitete Landebahnen verwenden. Sie verbrauchen normalerweise auch zu viel Kraftstoff und sind einfach zu teuer. Deshalb haben DC-3-Piloten lange gesagt: "Der einzige Ersatz für eine DC-3 ist eine andere DC-3." Diese spezielle C-47 wurde 1943 gebaut und gehört Airborne Imaging, einer Firma für Sensorentwicklung.

"Es ist ein echtes Arbeitstier", sagt Dave Wheeler, Business Manager und Pilot bei Airborne. "Die Möglichkeit, kundenspezifische Sensorhalterungen zu tragen, ist erstaunlich. Sie können einfach Löcher hineinschneiden."

Das Unternehmen passte vorhandene Hardpoints am Bauch des DC-3 an, um ein BRU-15-Waffenrack nach Air Force-Standard zu transportieren - dasselbe Rack, das der MQ-9 für die Montage des AgilePod verwendet. In 14 Testflügen flogen die Ingenieure acht verschiedene Sensoren und fünf verschiedene Pod-Konfigurationen.

"Ich habe Leute gefragt, ob wir Flugtests machen oder eine D-Day-Nachstellung?"

Mit seinen zwei 1.350 PS starken Motoren, die auf Reiseflug eingestellt sind, fliegt der DC-3 in relativ geringer Höhe mit etwa 180 Meilen pro Stunde. Es kann bis zu acht Stunden in der Luft bleiben, viel länger als kleinere, modernere Flugzeuge. Es befördert auch Flugtestingenieure mit relativ hohem Komfort.

"In einem Verkehrsflugzeug spürt man das Flugzeug und hebt von der Landebahn ab", sagt Bryan Miller, Flugtestingenieur am University of Dayton Research Institute. "In der DC-3 spürt man nur ein leichtes Anheben und als nächstes ist man vom Boden abgehoben. Es war lauter als ein Verkehrsflugzeug, aber nicht so laut, wie ich erwartet hatte."

Mit der großen, drucklosen Kabine des DC-3 können Flugtestingenieure umfangreiche Testgestelle mit relativ hohem Komfort montieren. "Wir hatten Ingenieure an Bord, die den Code während des Flugs buchstäblich ändern konnten", fügt Capt. Shirey hinzu. "Das ist ein echter Vorteil. Sobald wir zum MQ-9 gehen, haben wir diesen Luxus nicht mehr."

Obwohl die Mission darin bestand, den AgilePod zu verbessern, freuten sich die Forschungen auch über die Gelegenheit, im Bauch einer Luftbildlegende zu fliegen.

USAF

"Es kommt nicht oft vor, dass man in einem Flugzeug des Zweiten Weltkriegs fliegen darf", sagt Juliana Nine, stellvertretende Programmmanagerin. "Es war ziemlich süß. Ich sagte allen meinen Freunden, 'Rate mal, worauf ich geflogen bin?"

"Es war einzigartig, die DC-3 zum ersten Mal im Hangar zu sehen - sie hat Sie in die Vergangenheit geführt", sagt Mark DiPadua von der AFRL-Abteilung für Elektronik und Sensoren. "Es war ein wunderbarer Ersatz, die Flugbedingungen zu imitieren, die wir auf dem MQ-9 vorfinden würden."

Kapitän Shirey sagt, dass es wahrscheinlich ist, dass AFRL das alte Flugzeug in Zukunft für Flugtests für andere Programme verwenden wird.

Nach einigen Wochen der Feinabstimmung des C-47 wird der AgilePod als nächstes auf eine MQ-9-Testdrohne umgestellt. Es könnte in zwei Jahren einsatzbereit sein und unbemannt weiterfliegen und bemannte Flugzeuge. In der Zwischenzeit sitzen die DC-3 von Airborne nicht im Leerlauf. Sie wurden in den letzten Air Force Red Flag-Übungen mit F-22 und F-35 eingesetzt und entwickeln die UAV-Technologie von morgen weiter.