Iditarod Air Force: Die Piloten, die Alaskas Frozen Race von oben unterstützen

Jeff Schultz / Design Pics

Jeden März treffen Iditarod-Musher, die in Nome, Alaska, den letzten Schritt in Richtung Ziellinie machen, auf das karge Eis von Norton Bay. Sie haben 800 Meilen Schlafentzug und bittere Kälte überwunden, aber die buchtgefrorene, flache, weiße, 50 Meilen lange Spur auf der Suche nach der Horizontlinie ist ein brutaler Test. Menschen und Hunde werden desorientiert; Jedes Jahr tummeln sich die Teams auf dem Eis. Einige, die wirklich Hilfe brauchen, beschließen, zu kratzen. Wenn dies geschieht, in nicht allzu langer Zeit und wenn der Wind nicht zu stark ist, hören sie ein dumpferes Summen, das langsam lauter wird. Eine Cessna steigt ab, setzt sich auf ihre ausziehbaren Skier und ein Pilot steigt aus und lädt sie ein, Hunde und alle. Sie werden sicher sein.

Bei der Iditarod Air Force handelt es sich um ein Team von etwa 30 einheimischen Buschpiloten, die von Checkpoint zu Checkpoint fliegen oder dazwischen eintauchen, falls der Ruf ausfällt und die Schlittenteams wie eine fliegende Boxencrew unterstützt. Ihre Arbeit beginnt zwei Wochen vor dem Rennen und bringt die Vorräte an ihren Platz. Bis sich die Zuschauer am ersten Samstag im März in Anchorage versammeln, sind die Piloten in der Luft.

Der 66-jährige Bert Hanson flog früher kommerzielle Flugzeuge und führte Iditarods. Jetzt ist er ein pensionierter Pilot, der das Rennen fliegt. Er hat fast 30.000 Stunden seines Lebens in der Luft verbracht - 1.400 "nur Iditarod fliegen". Er kennt eher die praktischen Gründe für die Landung auf einem See als für eine Lichtung ("ziemlich glatt und ziemlich einfach") und warum ein Fluss schlechter ist als beide ("es gibt so viele Gefahren im Fluss, die man nicht sehen kann, wie wenn sich das Eis aufgestaut hat und ein Grat entstanden ist ").

IAF-Piloten wie Bert Hanson modifizieren ihre Flugzeuge, damit sie Hunde an den Sitzschienen befestigen können. Hanson hatte einmal das Vergnügen, 22 Schlittenhunde in einem Lauf zu schleppen. Erin Hooley

Hanson ist auch der Director of Operations der IAF. Schlittenteams können die Ausrüstung vor dem Start des Rennens an die Kontrollpunkte schicken, und es gibt nur eine IAF-Aufgabe, die Ausrüstung dorthin zu bringen. Piloten fliegen auch Stroh. Jedes Team hat an jedem Kontrollpunkt Anspruch auf einen Ballen. Nachts, wenn die Temperatur sinkt, reißen Musher es auf, verteilen es, lassen ihren Schlafsack fallen und lassen sich von Hunden umgeben nieder, die sich die Isolierung teilen.

Spät im Rennen, wenn die Hunde krank, müde oder verletzt werden, ist es ebenfalls Aufgabe der IAF, sie nach Hause zu fliegen.

Die Piloten besitzen ihre eigenen Flugzeuge und tragen ihren eigenen Schlafsack für die Notfallausrüstung, Campingausrüstung und Essen. Einige halten einen Lagerofen zum Heizen des Motors, wenn es zu kalt ist, um zu starten. Hanson sagt, wenn sie eine Nacht auf dem Trail verbringen müssten, hätten die meisten Piloten keine Probleme. Aber sie haben die Luft gewählt, die sie für den Gelegenheitsfan fast unsichtbar macht. Das Iditarod ist eine 1.000 Meilen lange Feier der Standhaftigkeit, die von ikonischen harten Jungs mit einem pathologischen Bedürfnis geleitet wird, ihren Willen testen zu lassen. Hanson spielt das Risiko in Bezug auf das, was die IAF tut, herunter, aber Versorgungsläufe, haarige Landungen und Rettungsaktionen im Busch erfordern auch eine Person, die aus den härtesten Sachen herausgeholt wurde. Es gab Zeiten, in denen die IAF beinahe einen Piloten verloren hätte, und Hanson beschreibt dies so, ohne große Bedenken: "Er geriet in einen White-Out-Zustand und traf die Spitze eines Berges, wie er es tat." Wo die Musher heldenhaft sind, sind die Piloten pflichtbewusst.

Die IAF arbeitet an 23 Kontrollpunkten. Die meisten haben Landebahnen, aber bei einigen ist der Landeplatz ein Fluss oder ein Moor. Zwei Rennsegmente sind dafür berüchtigt, Rettungen zu erfordern, was improvisierte Landungen bedeutet: Shaktoolik nach Koyuk (Norton Bay) und Rohn nach Nikolai, wo niedrige Schnee- und Bodenstürme Verletzungen verursachen. * Nordroute: Das Rennen verwendet diese Route, die ursprüngliche Route, in geraden Jahren. Beide Routen sind Teil des historischen Iditarod-Pfads, auf dem Post und Proviant in abgelegene Dörfer geliefert werden. Mike Sudal

Vielleicht hat es damit zu tun: Der Iditarod erinnert an das Heldentum von Mushern und Hunden, die 1925 durch die Lieferung von medizinischen Hilfsgütern an Nome Leben gerettet haben. für einen musher ist die landschaft ein gegner. Aber die Iditarod Air Force ist ein Beweis für die Kraft des Fliegens. Von oben ist die Landschaft bescheiden: Flüsse und Wälder sind nur Bänder und Flecken in den Tälern, und die Berge und Wolken setzen sich wie steif geschlagenes Eiweiß ab. Ein Blick aus dem Cockpit einer Cessna ist völlige Gelassenheit.


* Dieser Artikel erschien ursprünglich im März 2017 Problem von Beliebte Mechanik.