Vierzig Jahre später blicken Apollo-Astronauten auf den Lunar Rover zurück

NASA / David ScottAm 20. Juli 1969 wurde Neil Armstrong machte seine ersten, zarten Schritte auf einer anderen Welt. Dieser ikonische Moment markierte den Beginn eines neuen Kapitels der Weltraumforschung, aber Armstrongs berühmte erste Schritte hoben auch die bevorstehende Herausforderung hervor: Wie man die unermessliche Oberfläche des Mondes erkundet, wenn die Astronauten mit jedem Schritt zu kämpfen haben.

In diesem Sommer jährt sich eine der NASA-Lösungen zum 40. Mal: ​​das Apollo Lunar Roving Vehicle (LRV). Die Rover waren die ersten Landfahrzeuge, die für den Betrieb in schwerkraftarmen Umgebungen konzipiert wurden. Mit ihnen konnten Astronauten meilenweit vom Landeplatz entfernt das Mondgelände erkunden, was zu Fuß nicht möglich gewesen wäre. Am 1. April begann die Feier zum 40-jährigen Jubiläum des LRV-Programms im US-amerikanischen Space & Rocket Center in Huntsville, Ala., Unweit des Marshall Space Flight Center der NASA. Über 50 Veteranen des Programms waren anwesend, darunter die Apollo-Astronauten Charlie Duke und Harrison "Jack" Schmitt. "Es fühlt sich nicht nach 40 Jahren an", sagt der Herzog von Apollo 16. "Es ist erstaunlich, wie schnell die Zeit vergeht, besonders wenn es so wichtig ist, woran Sie arbeiten."

Die LRVs (liebevoll "Mondbuggys" genannt) revolutionierten die Mondforschung. Der erste Rover wurde mit der Apollo 15-Mission gestartet und erforschte im Juli und August 1971 90 Kilometer des Mondes. Über 400.000 Ingenieure und Techniker arbeiteten an den LRVs, von denen der erste von Wernher von Braun in Auftrag gegeben wurde und entworfen werden musste und in nur 17 Monaten gebaut. Das Team musste das Gewicht des Rovers berücksichtigen, das die Schwebezeit des Landemoduls verlängerte und damit Treibstoff verbrauchte, und der erste "Mondbuggy" musste sich zusammenklappen und klein genug werden, um in ein Abteil zu passen, das nicht größer als der Kofferraum war eines Kombis.

Bei einer Durchschnittsgeschwindigkeit von ca. 12 km / h könnte das LRV die doppelte Entfernung eines Astronauten zu Fuß zurücklegen. Spezielle Drahtgitterreifen wurden entwickelt, um den feinen, trockenen Boden auf der Mondoberfläche zu berücksichtigen. Das batteriebetriebene Fahrzeug war darauf ausgelegt, einen oder zwei Astronauten, deren Vorräte und die auf dem Weg gesammelten Mondproben aufzunehmen. Die Rover waren tatsächlich in der Lage, weiter zu fahren, aber ihre Reichweite wurde absichtlich auf einen Abstand zum Landemodul beschränkt, falls ein Fahrzeug kaputt ging.

Mit diesen Proben, die die Apollo-Astronauten auf die Erde brachten, begannen die Wissenschaftler, die frühe Geschichte des Mondes und unseres Planeten zusammenzufügen. Und die Farbkamera des Rovers hat Ansichten aufgenommen, von denen viele Menschen nie geträumt haben. Wie Duke es ausdrückt, lieferte der Rover "einen Schatz an Informationen".

Trotz der Eile, die mit dem Bau des ersten LRV verbunden war, schnitt das Fahrzeug mit einer denkwürdigen Ausnahme hervorragend ab. Während Apollo 17 löste sich der Kotflügel des Rovers während einer Fahrt und bedeckte den Piloten Schmitt mit einem Sprühnebel, den er einfach "Mondstaub" nennt. Da es keinen Ersatz gab, mussten die Apollo 17-Astronauten und die Bodenmannschaft zu Hause improvisieren. "Wir haben gerade Anweisungen befolgt", sagt Schmitt bescheiden.

Auf dem Mond gab es nicht viele Rohstoffe, mit denen man eine DIY-Lösung zaubern konnte. Die Astronauten hatten einige Unterlagen dabei, darunter Klebeband und einige zusätzliche Klemmen, mit denen Außenleuchten an der Mondlandefähre befestigt wurden. Laut Schmitt hat die Bodenmannschaft auf der Erde die gleichen Materialien auf einen Tisch gelegt und eine kreative Lösung ausgearbeitet und den Apollo-Astronauten Anweisungen zum Bau eines primitiven Kotflügelersatzes gegeben. "Das Klebeband hat den Rover zusammengehalten", sagt Schmitt lächelnd, "zumindest ein Stück davon."

Der Einfallsreichtum und das Engagement der Teilnehmer des LRV-Programms ebneten den Weg für eine neue Generation von Roverbauern: Die Feier zum 40-jährigen Jubiläum fällt mit dem diesjährigen Great Moonbuggy Race zusammen, einer jährlichen Veranstaltung, bei der Schüler und Studenten ihre Fahrzeuge entwerfen, bauen und rennen eigene vom Menschen angetriebene Versionen des Mondrovers. In diesem Jahr nahmen mehr als 80 Teams an Wettbewerben teil, und die Studenten nahmen an der Zeremonie zur Anerkennung von Veteranen des LRV und an der Podiumsdiskussion teil, bei der sie die seltene Gelegenheit hatten, den Rover von zwei der Astronauten kennenzulernen, die ihn bedienten.

Sowohl Duke als auch Schmitt waren allzu bereit, Ratschläge für studentische Rover-Designer zu geben. Schmitt, der letzte der 12 Männer, der auf dem Mond wandelte, ermunterte die Schüler, sich nicht von Fehlern entmutigen zu lassen. "Hab niemals Angst, aus deinen Fehlern zu lernen."

"Immer aus Erfahrung schöpfen", sagt Duke. "Bleiben Sie auf dem neuesten Stand der Technik - jetzt sind es Lichtjahre", scherzt er. "Denken Sie daran, die Augen offen zu halten und innovativ zu sein." Duke verbrachte 265 Stunden im Weltraum, als er sich von der NASA zurückzog, aber er wird nie die vergessen, die er mit einem Rover auf dem Mond herumgefahren hat. "Es war die Fahrt meines Lebens."

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NASA / MSFC