Schatzsucher brechen Tauchregeln für 50 Millionen US-Dollar (und Atlantis)

Die Tauchleiter springt in der Offshore-Welle auf und ab. Wir halten uns fest und bekämpfen die Strömung, fast taub vom Dröhnen des Dieselmotors des Bootes. Es ist auf Hochtouren, leistungsstarke Wasserstrahlen über zwei gebogene Metallrohre, sogenannte "Mailboxes", zu senden, die vor die Propeller passen. Unten, auf dem Meeresboden, fegt die umgeleitete Requisitenwäsche einen 40 Fuß breiten Sandstreifen weg.

Als das Motorengeräusch nachlässt, ruft der erste Kamerad, Tony Gil, vom Deck des 65-Fuß-Wagens. umgebautes Hummerboot: "Fertig?" Ich nicke und ziehe meine Maske an, aber die anderen beiden Taucher sind bereits ins trübe Wasser getaucht - rasen auf den Grund und das Gold, das dort liegen könnte.

Ich bin 35 Meilen westlich von Key West, Florida, und tauche bei Mel Fisher's Treasures, einer Firma, die nach Amerikas bekanntestem Schatzsucher benannt ist. Im Laufe von 35 Jahren haben Mel Fisher und seine Taucher Gold, Silber und Juwelen aus einigen der reichsten Wracks der westlichen Hemisphäre geborgen. Fisher starb 1998, aber seine Nachkommen führen den Familienbetrieb weiter. In einer Zeit, in der die Bergung von Meeren oft bedeutet, dass Rover mit Fernbedienung nach Tiefwasserwracks suchen, finden die Besatzungen von Fisher mithilfe von Strategien, die vor Jahrzehnten von Mel entwickelt wurden, Kopfgeld aus seichten Gewässern. Was überrascht, ist, dass diese reichen, flachen Gewässer Amerikaner sind. "Key West ist unser Brot und Butter", sagt Mels Enkel Sean.

Vermessungsboote schleppen 4 Fuß lange "Metallfische", die mit einem Side-Scan-Sonar ausgestattet sind, mit dessen Hilfe sich Schotterhaufen lokalisieren lassen, und Cäsium-Magnetometer, mit denen Eisenbrocken von sich zersetzenden Schiffen gefunden werden können. Wenn Wracks gefunden werden, wird die Arbeit noch einfacher: Taucher mit Metalldetektoren durchforsten den Meeresboden und graben Artefakte von Hand aus.

Die anderen beiden Taucher und ich brechen alle Regeln, die ich in Jahren des Sporttauchens beherrscht habe. Mit mehr als dem Doppelten meines normalen Tauchgewichts beladen, springe ich ein, ohne meinen Auftriebskompensator aufzublasen, der Schwimmhilfe, die die Position eines Tauchers unter Wasser kontrolliert. Ich wäre besorgt, wenn wir tief tauchen würden. hier lande ich wie ein Stein sicher auf dem Sand 20 Fuß unter mir.

Das Wrack, an dem wir arbeiten, ist das Santa MargaritaDie 630-Tonnen-Galeone und ein weiteres Schiff im 28-Schiffs-Konvoi, die Nuestra Señora de Atocha, trug Smaragde, Gold- und Silberschmuck sowie Münzen und Goldbarren aus Mittel- und Südamerika. Die spanische Krone erwartete die Schiffe mit Spannung, sie war in den Dreißigjährigen Krieg verwickelt und fast bankrott. Ein Hurrikan zerstreute die Flotte und versenkte acht Schiffe, darunter die beiden Galeonen, die vor Floridas Marquesas Keys auf Riffe geschleudert wurden. Fast vier Jahrhunderte lang zerstreuten Stürme den verlorenen Schatz Spaniens und vergruben ihn im Sand.

Heute sind die Erwartungen hoch, dass wir etwas Wertvolles finden. Anfang des Sommers im Santa Margarita An diesem Ort entdeckten Fisher-Taucher Goldbarren und -ketten, Silbermünzen und eine Schachtel mit 6000 bis 10.000 Perlen im Wert von möglicherweise 20 Millionen US-Dollar. Nach historischen Aufzeichnungen gibt es hier unten mindestens weitere 155 Silberbarren und 80.000 Silbermünzen im Wert von bis zu 50 Millionen US-Dollar.

Die beiden Taucher, die mich zu Boden schlugen, kämmen den Sand mit Metalldetektoren. Mit leeren Händen schaue ich in Spalten nach schwarzen Stücken, bei denen es sich um oxidiertes Silber handeln kann, und nach Orangenklumpen, bei denen es sich um oxidierte Eisenartefakte handeln kann. Gelegentlich schwimmt einer der Taucher zur Sammelkiste und legt etwas hinein. Nach ca. 15 Minuten signalisieren sie den Aufstieg.

An der Oberfläche bekommen die klumpigen weißen Steine ​​in der Kiste mehr Charakter. In einem handgeformten Stück mit einem orangefarbenen Fleck ist wahrscheinlich ein Eisenspieß eingebettet. Ein runder Stein ist wahrscheinlich ein uraltes Eisenkugelschloss. Es stellt sich heraus, dass eine Schatzsuche tatsächlich eine Steinjagd ist: Die meisten Artefakte sind von fast vier Jahrhunderten mariner Verkrustung umgeben.

Aber kein Gold. Es ist inert und bleibt nach Jahrhunderten des Eintauchens unverändert. "Gold", pflegte Mel Fisher zu sagen, "leuchtet für immer."

In den 1960er Jahren war Melvin A. Fisher ein Pionier im Bereich Tauchen mit steigenden Rechnungen und einer großen Familie. Er zog von Kalifornien nach Florida, um die Quelle der Goldmünzen zu lokalisieren, die am Vero Beach an der Atlantikküste Floridas angespült wurden. 1970 gründete er Treasure Salvors und fasste Investoren zusammen, die seinen Traum teilten, verlorenes spanisches Gold zu finden. Seine obsessive Verfolgung zahlte sich ein paar Jahre später aus, als er einen Schatz aus der Atocha, obwohl der Großteil der Schiffsladung vermisst blieb. Fischers Erfolg wurde durch juristische Auseinandersetzungen um seine geborgenen Funde und durch eine persönliche Tragödie bestimmt: Sein Sohn Dirk und seine Frau Angel sowie ein weiteres Besatzungsmitglied, Rick Gage - alle Bergungstaucher - gingen 1975 auf See verloren.

Fünf Jahre später fand Fisher die Überreste der Santa Margarita, die bisher rund 40 Millionen US-Dollar an Goldbarren, Silberbarren und anderen Beutetieren eingebracht hat. Und 1985, nach 16 Jahren des Suchens, entdeckte er den Hauptrumpfabschnitt der Atocha, die einen Schatz im Wert von erstaunlichen 450 Millionen Dollar enthielten. "Es gibt drei weitere Schiffe dieser Flotte", sagt Sean Fisher, "und die andere Hälfte der Atocha ist immer noch da draußen - irgendwo. " AtochaIn der Sternburg befanden sich Hütten für Adelige und Geistliche - und wahrscheinlich den größten Teil des Schmucks und des Goldes.

Aber Mel Fisher suchte mehr als nur einen versunkenen Schatz. "Es war schon immer der Traum meines Großvaters, Atlantis zu finden", sagt Sean Fisher. "Ich meine es ernst. Wir haben eine Vorstellung davon, wo es ist. Aber es ist eine schwere Bergungsoperation, die viel Geld und Ressourcen kosten wird."

In der Zwischenzeit hat er genug verlockende Hot Spots von den Keys kartiert, um Taucher jahrelang zu beschäftigen. Drei Boote, die in einem Abstand von etwa 8 Kilometern vor Anker liegen, arbeiten mit den beiden Galeonen. Ich habe eine 1-stündige Schnellbootfahrt von Key West genommen, um das zu erreichen Margarita Seite? ˅. Ich bin für einen Tag hier, aber die Besatzungen bleiben ungefähr eine Woche auf See, schleppen dann ihre Funde nach Key West, stellen das Boot bereit und machen sich auf den Weg zurück. Sie sind fünf Tage in dieser Reise, bereits gut sonnenverbrannt.

Zusätzlich zu einem monatlichen Gehalt erhalten die Taucher einen Prozentsatz der Restguthaben und Bargeldprämien für die Rückgewinnung großer Gegenstände wie Goldbarren. Die Suche nach 35-Fuß-Durchmessern dauert sehr lange. Abschnitt des Meeresbodens, aber "wenn Sie hartnäckig, fleißig und ein bisschen Glück haben, kann es sehr lukrativ sein", sagt Sean Fisher. "Außerdem macht es verdammt viel mehr Spaß als den Verkauf von Versicherungen."

Nach einem Tag erfolgloser Suche bin ich mir nicht so sicher. Meine Knie schmerzen vom Knien auf felsigen Korallen. Meine Hände sind roh und zerkratzt. In meiner Kopfhaut und meinem Anzug sind Sandbrocken vergraben. Aber ich kann nicht aufhören. Früher am Tag fand jemand einen Klumpen Silbermünzen; Letzte Woche haben Taucher einen Goldbarren gefunden.

Vor meinem letzten Tauchgang hänge ich mit Dan Porter, der für Blue Water Ventures, einen Subunternehmer von Fisher, arbeitet, von der Leiter. Porter sagt, dass er seit seinem 18. Lebensjahr auf Schatzsuche ist und, gemessen an seinem schulterlangen grauen Haar, vor einigen Jahrzehnten. Unter anderen Artefakten fand er einen spektakulären filigranen und mit Juwelen besetzten Goldgürtel aus der Atocha. "Ich gehe weiter, um einen richtigen Job zu finden, und komme dann immer wieder zurück", sagt er. "Ich weiß, dass die Auszahlung dort unten ist."

Dieses Mal, wenn die Motoren abstellen, warte ich nicht darauf, dass die Sichtbarkeit verschwindet. Porter taucht in die trüben Wolken ein und ich folge ihm, entschlossen, etwas zu finden. Der Boden taucht weiß und kraterartig wie der Mond auf. Mit seinem Metalldetektor kann Porter leicht erkennen, welche Gesteine ​​Artefakte enthalten. Meine einzige Hoffnung ist es, einen kleinen Vorsprung zu haben und wertvolle Dinge am Sehen zu erkennen. Ich schaue mich um und da ist es, thront auf einem Korallenkopf: Ein faustgroßes, konisches Stück Stein und rostiges Metall. Ich winke Porter zu, der einen Daumen hoch gibt.

Wenn ich in ein Loch schaue, sehe ich einen anderen seltsamen Stein. Ich drehe es um und es gibt einen verräterischen orangefarbenen Fleck. Noch ein Loch, noch ein orangefarbener Brocken. Dann Töpferwaren. Ich lade meine Sachen in die Sammelkiste und folge der Linie bis zur Oberfläche.

An Deck verteilt Mike Dodd, der Taucher, der die Schachtel mit den Perlen gefunden hat, die Gegenstände auf einem Tisch. Ist mein konischer Stein eine zerdrückte Tasse? Ein Tischlerwerkzeug? Er schüttelt den Kopf. "Was auch immer es war, es ist schon weg", sagt er. Nach einem Sommer voller Katalogisierungsschätze weiß Dodd, dass es sich nicht lohnt, mein Artefakt an das Konservierungslabor zu senden. Meine Töpferei stammte wahrscheinlich aus Gläsern, in denen Olivenöl aufbewahrt wurde. Das Metall?

Vielleicht eine Spitze. Der seltsam geformte Felsen ist ein Rätsel. Es benötigt ein Umkehrelektrolysebad im Labor, um Jahrhunderte der Verkalkung zu beseitigen.

Als ich mich auf den Rückweg nach Key West mache, steigt Tony Gil zu Dan Porter auf. Porter isst sein Mittagessen auf der obersten Sprosse und schlürft eine Schüssel Ravioli, während die Briefkästen aufblasen. Wenn der Motor langsamer wird, sehen sich die beiden Taucher gegenseitig an, während sie an ihren Masken ziehen. Ich schaue weg und drehe mich dann zurück, um mich zu verabschieden. Aber sie sind schon weg.

Schatzkarten 2.0

Egal wie viele Dimensionen die Richtungen einschlagen, die Jagd nach Unterwassergold ist weit über den Ex-Mark-the-Spot-Stil vergangener Zeiten hinausgegangen. Die Experten von Mel Fisher's Treasures haben einige ihrer neuesten Karten aufgeschlüsselt. - Erin McCarthy

Dieser 3D-Render zeigt den Meeresboden, der zur letzten Ruhestätte des Atocha. Das bergähnliche Gebiet ist das Riff, nur 14 Fuß unter der Wasseroberfläche, das wahrscheinlich die Ursache für das Loch im Bug des Schiffes war (hinter dem Riff fällt das Wasser in ein 100 Fuß tiefes Tal ab). "Das gelbe Symbol zeigt an, wohin das Vermessungsboot tatsächlich gefahren ist", sagt Gary Randolph, Vice President und Director of Operations bei Mel Fisher's Treasures. "Wir fahren hin und her und bewegen uns nach jedem Lauf über 30 Fuß. Es heißt" Rasen mähen "."

Das Boot schleppt einen Magnometer, der Eisen direkt über dem Meeresboden erkennt. Das Gerät ist an ein Kabel angeschlossen, das wiederum an einen Computer angeschlossen ist, der die Eisentreffer aufzeichnet (hier in Rot). "Wir versuchen, die Ausrüstung so nah wie möglich am Boden zu halten, denn je weiter Sie entfernt sind, desto schwieriger ist es, kleine Dinge zu erkennen", sagt Randolph. "Sie können einen eisernen Schiffsspieß oder -stift aus einer Entfernung von ein paar Metern erkennen und einen Galeonenanker in einer Entfernung von bis zu 100 Fuß." Die flachen blauen Bereiche sind wahrscheinlich nicht flach, sagt er. Das Unternehmen hat den Bereich nur noch nicht kartiert und verfügt über keine Daten dafür.

In dieser zweidimensionalen Ansicht des Atocha Wrackstandort, verschiedene Farben repräsentieren die Tiefe des Meeresbodens. Das helle Gelb (unten) ist der flachste Teil des Riffs, wahrscheinlich dort, wo der Atocha getroffen hat; Hellblau repräsentiert das äußere Riff, während das dunklere Blau eine Sandfläche namens Hawk's Channel repräsentiert. (Die großen violetten Bereiche wurden nicht vermessen.)

"Das Atocha kam herein und traf den flachsten Teil des Riffs ", sagt Randolph." Das hat ein Loch in den Bug geschlagen. Dann stieg sie die Karte hinauf und sank unversehrt. "Die roten Punkte stehen für Eisentreffer. Einer ist der Galleonenanker, sagt er, der erste Anker, der die Atocha fiel, als es sank. Unter dem Galeonenanker befinden sich Hölzer mit Eisennadeln und Messingstacheln - Teile eines anderen, neueren Wracks, wahrscheinlich aus dem 19. Jahrhundert. "Da war nichts wertvolles", sagt Randolph. "Es war kein intaktes Wrack, sondern nur Teile, die auseinander brachen."

Diese Nahaufnahme des Bereichs, in dem der Galleonenanker gefunden wurde, zeigt rote Punkte, die Eisentreffer vom Magnometer darstellen. "Die Zahl gibt an, wie stark dieses magnetische Ziel war", sagt Randolph. "Sie werden in Gammas gemessen, die von 1 bis 2000 reichen können. Ein einzelnes Schiff wäre ein Spike oder eine Nadel; 2000 wäre ein riesiges Stück Eisen, eine moderne Pfeife oder ähnliches." Galeonenanker registrieren rund 500 Gammas.

Diese Gebiete haben Geschichte und eine glänzende Zukunft: Mel Fisher selbst hat bei "The Main Pile" große Mengen an Gold und Silber von Atocha gefunden, und seine Firma findet weiterhin Tausende von ungeschnittenen Columbia-Smaragden in "Emerald City". Ebenso bleibt der "Grapnel Anchor" seinem Namen treu. "Hier fanden wir einen Anker im Grapnel-Stil, der sich auf dem Atocha befand und auf diesem Weg abbrach, als sich das Schiff im zweiten Hurrikan auflöste", sagt Randolph.